Visitando LIGO. ¿Por qué?

Ayer, 3 de Octubre de 2017, anunciaron que el Premio Nobel de Física de 2017 recaía en Rainer Weiss, Kip Thorne y Barry Barish, precisamente por su contribución decisiva en los detectores de LIGO.

Si no lo sabes, te recomiendo que vayas a su página web (LIGO), ya que siempre es una buena política ir a las fuentes de información para contrastar lo que te están diciendo en la red.

Si te da pereza (que no te dé), si tu inglés no te permite más que decir “hello” (ya tardas en al menos aprender a leerlo), yo te lo resumo en una línea:

LIGO es un conjunto de Observatorios de ondas gravitacionales.

No te voy a explicar qué son las ondas gravitacionales.

Ya que en la Wikipedia viene una descripción “muy clara”:

Las ondas gravitacionales son ondulaciones en la curvatura del espacio-tiempo que se generan en ciertas interacciones gravitatorias y se propagan como ondas a la velocidad de la luz.

si sabes qué es el espacio-tiempo o la curvatura puede valer como definición.

Podría recurrir a la manida analogía de que son como las ondas de un estanque cuando tiras una piedra

Simulación ondas gravitacionales
Analogía 2D de emisión de ondas gravitacionales de dos objetos muy masivos en órbita mútua.

Pero creo que esta analogía se queda corta y yo voy a emplear otra que probablemente no gustará a los especialistas.

Como sabes el espacio tiene 3 dimensiones (largo, ancho y alto), el espacio-tiempo surge de considerar el tiempo una dimensión más (bueno, esto tiene sus matices), cuatro. Cuando una onda gravitacional se propaga en ese espacio de 4 dimensiones distorsiona todas. Es decir, el tiempo también.

Esto es fundamental entenderlo porque lo que LIGO mide es la distorsión temporal y no la espacial. El interferómetro de LIGO es un reloj. No una regla.

¿Cómo te quedas?

Vamos a dar un salto más.

Imagina la onda gravitatoria como algo que distorsiona todas las dimensiones del espacio y del tiempo y que se podría visualizar como una perturbación que se desplazara así

gw-waves-wave
Analogía 3D de la deformación espacio-temporal al paso de una onda gravitacional.

He intentado realizar un vídeo en 3D con un flan pero no logro la consistencia adecuada (quizás demasiada leche), así que he pillado una escena de Shin Chan para que imagines en 3D este movimiento

flan_hq

Que no tiene nada que ver con la realidad, pero  imagina que el espacio-tiempo es el flan y que algo (por ejemplo la fusión de dos agujeros negros o las manos de Shin Chan en la imagen) lo perturba y esa perturbación se propaga en todas la direcciones haciendo que la distancia (espacial y temporal) en dos puntos (eventos) varía periódicamente.

Pero tampoco te voy a contar que fueron predichas por Herr Einstein en 1915 dentro de su Teoría General de la Relatividad.

Yo vengo a contarte otra cosa.

Vengo a contarte qué puedes esperar ver en uno de los Observatorios de la Colaboración LIGO si te animas a visitarlo.

Ahora es cuando te preguntas:

Pero, ¿Se pueden visitar?

Claro que se pueden visitar. No hay nada más que pedirlo. Yo lo pedí y lo visité.

En la actualidad hay tres Observatorios:

El observatorio que os voy a describir es el que está más lejos. Pero no es ese el motivo de la elección.

Observatorios LIGO en Estados Unidos
Observatorios LIGO en Estados Unidos.

Este verano iba a estar en mitad del estado de Oregon con motivo del eclipse total solar del 21 de Agosto de 2017. Mientras estaba planificando las jornadas del viaje se me encendió una luz y caí que Oregon y el estado de Washington son adyacentes.

Así que con la ayuda de Google Maps medí la distancia desde el lugar donde tenia previsto observar el eclipse y el observatorio Hanford.

336 km – 3 horas 39 minutos de coche.

¿Qué era eso en los casi 4000 km que había previsto para nuestro viaje?

Era un viaje Madrid – Zaragoza con parada en Medinaceli para tomar unos torreznos (Os adelanto que allí no encontré ningún bar con torreznos).

Así que ni corto ni perezoso, empecé a investigar si se podía visitar. Me puse en contacto con ellos y les conté nuestra historia.

“Que somos un grupo de españoles, que nos gusta la Ciencia, que vamos a pasar cerquita de Hanford y que queríamos saber si nos lo podían enseñar…”

A partir de ahí, la coordinadora de Educación, Amber, nos puso todo tipo de facilidades.

“¿Españoles? ¿Y quieren visitar el Observatorio? ¿Y vienen desde España? … Por supuesto, les preparamos una visita privada por las instalaciones. ¿En inglés, en español?”

Así que, el 22 de Agosto, el día siguiente al eclipse, teníamos una cita con Amber en el Observatorio de Ondas Gravitacionales en Hanford, Washington.

Aumentábamos en un día nuestro viaje pero no iba a desperdiciar la oportunidad de visitar un lugar de referencia de la Ciencia.

Aquí he de deciros una cosa. Si quieres algo, no lo intentes. El “no” ya lo tienes si no haces nada. Por lo que no se pierde nada si te armas de valor. Un gran filósofo lo plasmó con estas palabras:

Yoda
“Hazlo. No lo intentes”, Maestro Yoda en una galaxia muy, muy lejana. © TMLucasfilm

Así que la visita a LIGO Hanford fue un magnífico colofón de nuestro viaje por Tierras Americanas para ver el Gran Eclipse Americano (Y esa es otra Historia que no estuvo exenta de incidentes y pronto estará en este BLOG).

Entrada al Observatorio LIGO-Hanford
Para que quede constancia de la visita.

Posiblemente esta entrada se quede anticuada pronto. De hecho, desde la semana pasada, la imagen de los eventos que habían descubierto ya está obsoleta:

eos6d-4334-e1507101238219.jpg

Así que prepárate para acompañarme por el lugar donde se gestó el Premio Nobel de Física de 2017.

Visitando LIGO. First Contact.

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